Poetry Slam: An Introduction
by Gary Mex Glazner

A poetry slam is a performance contest: judges are chosen from the audience and asked to rate each performer's poem from one to ten. Every poet is given three minutes to read an original poem. For three minutes, these poets own the stage, they take the room. They step up to the microphone and let fly. In 1986, Marc Smith started the Poetry Slam in Chicago with the idea of giving the audience a voice, letting the audience say if they liked a poem. By cultivating their participation, poetry slams build an audience for poetry, bringing everyday workers, bus drivers, waitresses, and cops to a poetry reading and letting them cut loose.

Holding poetry competitions is not a new idea. The Greeks gave laurel crowns to the winning poets in the ancient Olympics. Basho made his living traveling the Japanese countryside judging haiku contests. From Africa we get "signifying," word battles. Cervantes' classic Don Quixote, book II chapter XVI, published in 1615, contains this gem, "just now his thoughts are absorbed in making a gloss on four lines that have been sent him from Salamanca, which I suspect are from some poetical tournament," and this footnote: "Justas Literarias: literary or poetical jousts or tournaments, in which the compositions of the competitors were recited in public, and prizes awarded by appointed judges, were still frequent in the time of Cervantes.“ In the '60s, Anne Waldman and Ted Berrigan donned boxing shorts and sparred poetic in New York. Al Simmons, a disciple of Berrigan, started holding poetry bouts in Chicago in the '80s. These bouts moved to New Mexico and became the Taos Heavyweight Poetry Championship.

Shifting the city where the National Poetry Slam is held each year and more importantly giving each city ownership of the slam has led to tremendous growth. The first National Poetry Slam which I produced in San Francisco in 1990 with teams from Chicago, New York, and San Francisco has exploded to more than 50 cities represented recently in Chicago for the Slam's tenth anniversary. In addition to the growth in the United States, the slam has gone global with championships taking place in England, Germany, Israel, and Sweden.
Lorca once said, "Theater is poetry that rises from the book and becomes human enough to talk and shout, weep and despair.“ This is the spirit of Slam poetry. The main regulations at the National Poetry Slam in an extremely simplified version are as follows:

The Three Minute Rule
The poem must be read in 3 minutes or less. There is a time penalty deduction of 0.5 point for every ten seconds you go overtime. You will notice as you read the poems in this book that all of them may be read in under three minutes.

The No Prop or Costumes Rule
No props or costumes may be used. This has led to wild discussions about whether outrageous clothing is considered a costume. Even more dramatic was the battle over whether to consider a certain poet's naked chest a prop.

Who Wrote the Poem Rule
Each poet must have written the poem he or she performs. Each poet performs only once in each round. Pretty simple until you add in group pieces. This has led to many late night discussions regarding the authorship of poems.

Scoring Poems
At the Nationals, five judges each score the poems from zero to 10, with 10 being the highest score. After each poem, the judges hold up Olympic-style score cards, the highest and lowest scores are thrown out, and the other three scores are added up, with 30 being the highest possible score for each poem. The judges are encouraged to use decimal points to help avoid a tie. Some local Slams have a wider range of scores, with negative infinity being the lowest score. The judges are asked to rate the poems on the performance and the writing, adding up the values and giving a single score.

Poetry Slam: The Competitive Art of Performance Poetry by Gary Glazner, Manic D. Press, 2000, pp. 11-14


Big Rich Kowalski
by Marty Evans

Rich Kowalski was a big, mean, hard-headed
Pollack from the neighborhoods
on the South side of Chicago.
He drank shots of Jack like water
didn't take shit from no motherfucker
and had the scars to prove it.
He was an ex-Marine
had fought in Vietnam
and never quite came
all the way home.

Rich lost a part of himself
serving as a sniper
in the Mekong Delta fighting
for God, flag, democracy
and the stockholders of Bell Helicopter, McDonnell Douglas,
and General Dynamics.

He didn't like or trust me much
when I first signed on at the factory.
He thought I was there to steal his job.
Got so bad we nearly came to blows
but after that, we were buddies.

Rich would tell me Vietnam stories
when we drank saying how "all that
Hollywood movie shit about how
they made night vision look was total crap.
Because real infrared rifle scopes
made your night target
look just like purple haze.

He told me another tale once about
being overrun by the Vietcong and
stuck in a foxhole for two days with
a dead kid from Kentucky. Rich said
he didn't' make friends no more after that.
Wasn't any point.

I used to pick him up on Saturdays from prison
to take him to our job for his work release.
Rich was doing time for manslaughter
where he killed a young couple with his car driving
under the influence of bourbon and downers.
I sometimes think of Rich and the young
couple he killed as casualties of the patriot
machinery which teaches a seventeen-year-
old kid how to kill.

Rich, you see, had barely
made it out of the ninth grade.
I taught him words some, some spelling and
how sentences went together. He bought
the beer we drank in the tool crib.
I drank to catch a buzz.
Rich drank to wash away his shame.

One late night shift we slipped into the rail yard
to take a smoke break where we watched an old
battle scarred tomcat out prowling for rats.
Rich surprised me with a cat story
rather than another Vietnam tale.

He told how he was coming home drunk from downtown
one night when he came upon an old tomcat which let him
scratch its ears but ran from him the next day when he was sober.
He says "It's like that damn cat knew we was both out on the night
having fun and trying to get laid."

Five years later in Oklahoma the same thing happened to me.
I was in stumbling home drunk from a late night party
when I came upon an old tomcat under the street lamp.
I thought my mind was maybe tripping from the booze,
but that damn cat seemed to smile at me.
I thought of Rich instantly. Missed him.
Tried to call the next day but couldn't find his number
in Chicago information. I called our former boss.
He told me Rich had been killed a year earlier in a car wreck.
He hadn't been drinking though, just going home from work.
Big Rich Kowalski, distant guy,
not always friendly, hard to get to know.
Big Rich Kawalski, tattooed patron saint
of soldiers in firefights with jammed M-16 rifles.
Big Rich Kawalski, guardian angel of tomcats and
me on hot summer nights when I foolishly drank too
much and got behind the wheel.

Source: ibidem, pp. 107-109

One of the prominent experts on Poetry Slam in Germany is Petra Anders. The following is from her book:
'Texte und Materialien für den Unterricht. Slam Poetry' (see below):

Merkmale von Slam Poetry
Slam Poetry ist nur vage den traditionellen Gattungen zuzuordnen, sie enthält vielmehr innerhalb von Einzeltexten bzw. im Genre allgemein eine Verbindung prosaischer, lyrischer und dramatischer Formen. Durch die zahlreichen rhythmischen, verdichteten und klangbetonten Texte zeigt Slam Poetry, dass die lyrischen, aber auch dialogisch-dramatischen Formen keineswegs den Rückzug innerhalb der Gegenwartskultur angetreten haben.
Kriterien für das Glücken eines Slam-Textes gibt es ebenso wenig wie für andere ästhetische Produkte. Es können jedoch Merkmale beschrieben werden, die formal an jahrhundertealte Kennzeichen oraler Dichtung anknüpfen und inhaltliche Gemeinsamkeiten schaffen.

1. Aktualität:
Slam Poetry nimmt aktuelles Tagesgeschehen auf, überformt Alltägliches und reflektiert aus einer scheinbar authentischen, da auf der Bühne verkörperten Perspektive heraus Themen, die gesellschaftliche Relevanz bzw. Nähe zum menschlichen Leben haben. Dies ist bereits an den Titeln vieler Slam-Texte erkennbar (vgl. »Generation Praktikum«, »Ich will keine Kinder, ich will Klone«, »Ikea« (Beispiel unten!), »Raucher stinken«. Die zeitnahen Gedanken sind durch Beispiele illustriert sowie situativ10 verortet und damit auch auf Anhieb für den Rezipienten nachvollziehbar.

2. Klanglichkeit:
Durch einen fließenden Lese- oder Vortragsstil (vocal delivery style) wirken deutschsprachige Slam-Texte oft wie ihre amerikanischen Spoken-Word- Vorläufer liedartig, sind durch Arrangements von originellen Artikulationsmöglichkeiten besonders expressiv oder durch Alliterationen und Binnenreime dem Rap nahe. Geschichten im »Lesebühnenstil« sind eher additiv" (auflistend), sie bieten durch ihre inhaltliche Komposition und den schnellen Vortrag nahezu rhythmische Einheiten.

3. Interaktion:
Hörerbezug kann einerseits explizit durch den Poeten initiiert werden, indem dieser die Zuhörer zum Mitsprechen oder Zurufen von Buchstaben oder Worten animiert oder einen »kämpferischen Ton« anschlägt. Andererseits gelingt die Interaktion thematisch, wenn wiedererkennbare Gefühle oder Situationen das Publikum den Plot miterleben lassen . Grundsätzlich entsteht Interaktion durch den Text, wenn dieser einen hohen Grad an rhetorischen Elementen (z. B. Appelle, rhetorische Fragen, Steigerungen) aufweist und somit als poetische Redesituation das Publikum unterhält, überzeugt bzw. zum Nachdenken auffordert. Als Veranstaltungsformat schafft Poetry Slam Anschlusskommunikationen, da über Beurteilungen diskutiert wird und die Zuschauer die Performances der Poeten vergleichen.

4. Intertextualität:
Slam Poetry speist sich weniger aus einem Archiv aus Alltagsbegriffen", sondern spielt vielmehr verfremdend mit mündlichen wie schriftlichen Genres (z. B. Märchen, Fabel, Zeitschriftenartikel, Telefongespräch, Gebet, Hymne, Ode). Besonders auffällig sind Wörter oder Textmuster, die auf andere Slam-Texte verweisen bzw. diese direkt zitieren. Da Slam-Poeten durch ihre hohe Reisetätigkeit viele verschiedene Kollegen auf anderen Slam-Bühnen erleben, werden rezipierte Wörter — bewusst oder unbewusst — in die eigenen Texte aufgenommen (vgl. z. B. die Wörter "Pony", "Aldi") und erzeugen innerhalb eines oder zwischen mehreren Texten eine das Literaturformat stabilisierende Redundanz.

5. Kürze:
Ein Slam-Text, der für den Wettbewerb gestaltet wird, ist maximal etwa 600 Wörter oder rund 1,5 auf dem PC geschriebene Seiten lang (12-Punkt-Größe, Arial, doppelter Abstand). Das Veranstaltungsformat Poetry Slam ist aufgrund des Zeitlimits stilbildend. Als Kurztext ist Slam Poetry wiederum ein hervorragend zu rezipierendes Medium innerhalb des Medienverbundes Internet (MySpace, Youtube), Film (Poetry Clip), TV (»WDR-Slam« ab 2006), Buch (Anthologien) und Bühne (Live-Slam).

BEISPIEL auf deutsch:

Timo Brunke: Ikea (2006)
Als Sprechdichter mit diversen Solo-Programmen ist Timo Brunke einer der bekanntesten Performance-Poeten Deutschlands und Slam-Master des Stuttgarter »Rosenau-Slams«. Er gründete die Schreibwerkstatt »Wort und Spiele«, in der immer wieder U20-Slam-Poeten für die Stuttgarter U20-Meisterschaften ausgebildet werden.

Du fragst, wo samstags Pöbel parkt?
Ich rate mal: vorm Möbelmarkt.
(Mit Pöbel meine ich die Horden
Die dort für Geld die Möbel morden)
Verzeihung: manche Family
Wirkt samstags dort plemplem wie nie.
Noch wird gesunder Sinn erkannt:
Sohn Max, der kommt ins Kinderland
Wird stundenweise Shopping-Waise
Die Eltern gehen auf Shopping-Reise
Auf der sie aus verfluchten Gründen
Das, was sie gar nicht suchten, finden
Und andrerseits statt finden suchen
Bis sie aus guten Gründen fluchen:
Dein Schrank, leicht laut Prospekt erschließlich
Das stimmt, bloß weckt ein Marsch verdrießlich
Durch dschungelhundert Einbauküchen
Zig Couchlandschaften Weinausbrüche.
Drum, weil du hier nicht fündig wirst:
Raff, bis dein Wagen pfundig birst
Die Kasse ächzt von Accessoires
Geschafft, zum Parkplatz — Schatz — das war's!
Auto gestopft — glücklich, wer Ramsch mag
Den Max, den holn wir — nächsten Sams(sch)tag!

Quelle: 'Texte und Materialien für den Unterricht. Slam Poetry', S.27/28

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